Amerikansk Whiskey

Ordet whiskey har sin opprinnelse fra det gæliske ordet uisgebaugh. Akkurat som med akevitt er betydningen livets vann.

Bourbon er kanskje den mest kjente typen av amerikansk whiskey og fikk navnet sitt fra det fylket i Kentucky hvor den først ble produsert, men i dag kan bourbon produseres hvor som helst i USA. Flere av de mest utbredte typene er såkalte Straight Whiskey, det vil si at den må bestå av 51-80 prosent av en bestemt type av korn og være lagret i nye forkullede eikefat i minst to år.

 

De vanligste typene er;

Straight Bourbon Whiskey - den dominerende ingrediensen er mais, resten består av bygg og rug eller hvete. Ofte med klare toner av vanilje og med innslag av tørket frukt.

Straight Rye Whiskey - den eneste forskjellen er at den dominerende ingrediensen er rug. Rye er ofte mer robust og krydret enn Bourbon, men også her er det toner av vanilje fra fatlagringen.

Tennessee Whiskey - den dominerende ingrediensen er igjen mais, men en forskjell er at den nydestillerte spriten blir filtrert gjennom trekull av lønn før den legges det på fat – også kjent som the Lincoln County Process. Dette gir en litt mykere stil enn bourbon. Tennessee Whiskey må både destilleres og modnes innenfor delstatsgrensene, i motsetning til de andre typene som kan lages i hele USA.

Den første referansen til amerikansk whiskeyproduksjon finner vi faktisk helt tilbake til tidlig i 1620-årene. Kaptein George Thorpe hadde etablert en koloni i nåværende Berkley Plantation i Virginia og han skrev entusiastisk tilbake til London om en ny drikk basert på den lokale veksten mais, før han og alle nybyggerne ble drept i Powhatanopprøret i 1622. Kaptein Thorpe dokumenterte produksjonen av en slags øl laget av mais og han var i besittelse av et brenneapparat, det virker med andre ord sannsynlig at den første Bourbon-lignende whiskey ble laget allerede for 400 år siden. Andre tidlige referanser til amerikansk whiskey finner vi i New Netherland kolonien på Staten Island i 1640, hvor Director General William Keift beordret destillasjon av sprit basert på mais og rug. På denne tiden var det imidlertid rom som dominerte, da det var mye enklere og billigere å produsere.

De tidlige bosetterne ville ha brukt hva som helst som kunne gjære som base for sprit og det er først i siste halvdel av 1700-tallet at dagens base med hoveddel mais, ispedd rug og maltet bygg ble vanlig. Før den tid ble whiskey destillert i nokså små kvanta og uten en konsekvent oppskrift, men antakelig med rug som dominerende ingrediens. Destillering var mest utbredt i Pennsylvania og Maryland og rug ble brukt i disse statene fordi europeisk bygg ikke hadde akklimatisert seg til Amerika enda. Europeisk rug derimot var mye tøffere og trivdes med en gang i de midtre koloniene. I Kentucky var det maisproduksjon som dominerte og derfor var det antakelig i Kentucky at man først begynte å lage whiskey med en hoveddel av mais. Whiskey fra Kentucky ble snart kjent for å være mildere enn rugwhiskey fra østkysten.

Amerika har alltid tatt sin whiskey på alvor og whiskey har til og med vært bakgrunnen for et opprør. En ny skatt på spritproduksjon introdusert 1. juli 1791, ledet til «the Whiskey Rebellion». Dette opprøret nådde sitt klimaks i august 1794 da president George Washington mobiliserte 13 000 menn og ledet dem i et felttog mot opprørerne i Pennsylvania.

Allerede i 1780-årene begynte whiskey å overta som amerikanernes foretrukne sprit, men det var ikke før midten av 1800-tallet at amerikansk whiskey begynte å minne litt om de vi kjenner i dag. Den første Bourbon Whiskey ble antakelig laget mellom 1820 og 1850 og Lincoln County prosessen, som kjennetegner Tennessee Whiskey, er først dokumentert i 1825.

Den siste halvdelen av 1800-tallet preges av mangelen på regler og offisielle klassifikasjoner og mange tjente gode penger på å lage billige etterligninger av Straight Whiskeys og Bourbons. I løpet av denne tiden drakk amerikanerne svært mye – hele 26,5 liter ren alkohol per person i året. Til sammenligning drakk nordmenn 7,8 liter ren alkohol per person i 2014. Glassproduksjon gikk i denne perioden gjennom en rivende utvikling og ble for første gang maskinelt produsert. Den maskinproduserte glassflasken gjorde George Garvin Brown i stand til å lansere Amerikas første whiskey solgt kun i forseglede glassflasker – Old Forester Bourbon – i 1870. En preferanse for modnet whiskey utviklet seg og introduksjonen av statlige tollfrie lagre gjorde det til vanlig praksis å modne whiskey før salg.

Forbudstiden satte sitt preg på whiskeyindustrien primært ved at bare noen få av de mange destilleriene overlevde. Til og med enkelte stiler, som for eksempel rugwhiskey holdt på å dø ut. I løpet av denne perioden var det seks destillerier som hadde tillatelse til å selge whiskey for medisinske formål; A. Ph. Stitzel, Glenmore, Schenley, Brown-Forman, National Distillers, og Frankfort Distilleries. Disse kom naturlig nok styrket ut av den tørre tiden. Forbudstiden startet offisielt da «The Volstead Act» ble vedtatt 17. januar 1920, men da hadde flere fylker og stater vært tørre i nesten ti år allerede.  Selv om forbudstiden ble opphevet den 5. desember 1933 så finnes det fortsatt tørre kommuner i USA; deriblant More County i Tennessee – hvor byen Lynchburg og Jack Daniel’s destilleriet ligger.

Med forbudstiden ute av veien så fremtiden lys ut for amerikansk whiskey, men nok en katastrofe skulle imidlertid ramme industrien – den andre verdenskrig. Bare noen få år etter at destilleriene hadde gjenopptatt produksjon ble de nok en gang underlagt strenge restriksjoner, alkohol trengtes nemlig i store mengder til krigsinnsatsen. I praksis var de tradisjonelle, lagrede og smaksrike whiskey stilene borte fra markedet mellom begynnelsen av 20-tallet og slutten av 40-tallet og det viste seg raskt at i mellomtiden hadde amerikanernes preferanser endret seg. Dette ble begynnelsen på vodkaens storhetstid. Ikke før utpå 1980-tallet kom amerikansk whiskey igjen i vinden.

Lovgivningen rundt amerikansk whiskey begynte på mange måter med «Bottled in Bond Act» i 1897. Denne loven ga en statlig garanti på opprinnelse og lagring. Senere ble Straight Whiskey definert med «Pure Food and Drug Act» i 1906 og styrket flere ganger, før Bourbon til slutt ble gitt føderal beskyttelse da Senatet i 1964 vedtok at Bourbon var et «Distinctive Product of the U.S.».

Kilder:
Systembolaget
Bourbon Empire, Reid Mittenbuler
Bourbon – The Rise, Fall and Rebirth of an American Whiskey, Fred Minnick
Distilling Knowledge, Dave Broom
Distilled Spirits Council US - www.discus.org